柳田 敏雄 特任教授Yanagida, Toshio

Graduate School of Frontier Biosciences
Specially Appointed Professor Special Research Promotion Group, Graduate School of Frontier Biosciences

<!--:ja-->柳田 敏雄 特任教授<!--:--><!--:en-->Yanagida, Toshio<!--:-->

Professor Yanagida is the Director of CiNet (Center for Information and Neural Networks) and QBiC (Quantitative Biology Center) and the Deputy Director of iFReC (Immunology Frontier Research Center). We asked him about the systems being developed to facilitate interdisciplinary research and what he expects from HWIP students.

Interdisciplinary research hubs that cross administrative boundaries

CiNet advances large-scale interdisciplinary research projects in the areas of brain and information science. It was established by Osaka University in partnership with the National Institute of Information and Communications Technology, a public body under the jurisdiction of the Ministry of Internal Affairs and Communications. National universities like ours are under the jurisdiction of the Ministry of Education, Culture, Sports, Science and Technology (MEXT), so CiNet is in effect a partnership extending across different arms of government. We also run an organization called QBiC in partnership with RIKEN, which is under MEXT’s jurisdiction, to advance research on molecules, cells, and other features of biosystems.    

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Investigating biosystems from molecular to neural levels

CiNet and QBiC appear to be engaged in quite different types of research: one on the brain and information science, and the other on biosystems at molecular and cellular levels. The basic goal of both, however, is to make sense of the complex systems that enable life, and to control those systems in ways that generate products and ideas that are useful in wider society. Becoming director of both these centers has made it easier for me to conduct interdisciplinary research on biosystems all the way through from molecular to neural levels. I also accepted the position of deputy director of iFReC because I realized that my research could be linked with that organization’s work on immunology employing bio-imaging technologies and information science approaches.

Interdisciplinary research projects need to be of a reasonably large scale in order to be effective. Simple interaction between research labs does not provide the kind of scale required. CiNet and QBiC have staffs of 200 to 300 people, and we are proud that they can compete with the top research institutes in the world in terms of both quality and quantity.

From electrical engineering to biology

My disciplinary background is in electrical engineering in the School of Engineering Science. When I first entered university there was a boom in semiconductor research, and everyone was saying that computers were the key to industrial growth in Japan. However, I was convinced that it was the corporate sector, not academic researchers, that should be responsible for making computers more accessible and widely used; the role of research was to make new discoveries and novel creations. For this reason I opted to pursue my studies in bioscience instead.

Life is composed of complex systems. I believe that if we can understand and control those systems, we will be able to generate new technologies that will contribute to the development of information and communications as well. With this in mind I embarked on research that integrates information science and biosciences.

A message to HWIP students

photo_yanagida02As you progress through this program you will acquire knowledge across a broad range of areas, but you will find it difficult to attain the same level of expertise as your instructors in any one of them. You might start to feel insecure and wonder, “What am I capable of? What exactly do I specialize in?” However, this insecurity will also become the driving force for new ideas. Real breakthroughs aren’t achieved by people who feel secure in their positions. What I’m trying to tell you is to be confident in yourself and press forward regardless of your insecurities.

In the past, it was possible to pursue research with a clear objective in mind: for example, to make something stronger, or faster, or lighter. Today, however, the world is more complex, and researchers have to think carefully about their objectives. I hope that you will develop the ability to navigate your way through this new research environment. We will endeavor to provide you with experiences that are out of the ordinary and prepare you to take on the world.

 

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生命システムをさまざまなスケールで探究

不安定な状態からこそ、
本当に新しいものが生まれる。

柳田 敏雄 特任教授Yanagida, Toshio

Yanagida, Toshio

生命機能研究科 特別研究推進講座

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CiNet(シーネット:脳情報通信融合研究センター)、QBiC(キュービック:生命システム研究センター)のセンター長と、iFReC(アイフレック:免疫学フロンティア研究センター)の副拠点長を務める柳田教授に、融合研究を効果的に進める仕組み作りや本プログラム履修生への期待などについて聞いた。

省庁を越えた融合研究拠点

CiNetは脳と情報科学の大規模な融合研究を進める拠点で、総務省の管轄下にある情報通信研究機構と阪大との連携で設立されました。国立大学は文科省の管轄下にありますから、ここでは省庁を越えた横断的な連携が進んでいるわけです。また一方、文科省管轄下の理化学研究所も、分子、細胞など、生命システムの研究を進めなくてはと考え、阪大と提携してできたのがQBiCです。
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生命システムを分子レベルから脳のレベルまで研究

両センターは、一方は脳と情報科学、他方が分子、細胞レベルの生命システム探究と、一見異なる研究をしているようですが、めざすところは生命の複雑なシステムを解明し、コントロールし、社会に役に立つ「もの」や「こと」を創り出すいうことです。私がこの2つのセンター長になることで、分子から脳のレベルまで一貫して研究できるようになり、融合研究が進めやすくなったと思います。さらにiFReCは、免疫学を生体イメージング技術や情報学を用いて探究していくところなので、それも関連分野と考え、副拠点長を引き受けました。
融合研究を効果的に進めるには、ある程度の規模が必要です。研究室同士の交流だけでは、スケールの大きな研究はできません。CiNetやQBiCは、200から300人規模の研究所であり、質・量ともに世界のトップレベルと戦えると自負しています。

電気工学から生物学へ

私は基礎工学部の電気工学の出身。入学した頃は半導体研究が盛んで、「これからはコンピュータが牽引して日本の産業が発展する」といわれた時代でした。しかし、私は、コンピュータを使いやすく普及させていくのは企業の方々ががんばるところであり、新しいことを発見し、創造することが研究の醍醐味と考え、生命科学の分野に身を投じました。
生命現象は複雑なシステムであり、このシステムを解明し、コントロールできれば、ICT(情報通信技術)の発展にも貢献する新しい技術が生み出せると信じ、情報と生命科学の融合した研究を始めています。

本プログラムを履修する学生諸君に向けて

photo_yanagida02このプログラムで学んでいると、幅広いいろいろな分野の知識をもつことになりますが、逆に、ひとつの分野に限れば、教員のレベルにはなかなか達しないので、「自分には何ができるだろう、何が専門だろう」と、不安定な気分になるかもしれません。しかし、この「不安定」こそ新しいものを生み出すパワーの源です。ブレイクスルーは安定した人には困難だからです。どうか、自分に自信をもって進んでほしい、と言いたい。
今までは、強い、速い、軽いなど、明確な目標に向かって研究を進めればよかったのですが、今は、「何をめざすべきなのか」が混沌としている時代。そういう状況にあっても指針を作り出せる人間になってほしい。私たちも皆さんに普通でない環境を提供して、世界にチャレンジする下地を作ってもらおうと思っています。

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